El fósil viviente más antiguo: el código genético

El fósil viviente más antiguo: el código genético
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La primera vez que entendí lo que cuento en este post me di cuenta inmediatamente de que la Teoría de la Evolución, forzosamente, tenía que ser cierta.Como ya vimos hace poco, el ADN es el portador original de información en los seres vivos. A partir del ADN se pueden generar copias de segmentos (un gen) en forma de ARN mensajero, que finalmente se lee para generar una proteína.protein-DNA
Las proteínas forman una inmensa familia de macromoléculas que forman nuestras células, y que a su vez están construidas como una larga cadena de aminoácidos.

Existen 20 tipos de aminoácidos, de forma que cualquier proteína se podría construir mediante un libro de instrucciones que simplemente enumerara en el orden correcto qué aminoácido añadir al extremo de la proteína que se está construyendo. Esto exactamente es lo que va escrito en el ADN.

Sabemos que cada «letra» del ADN puede tener uno de cuatro valores (A, G, C, T), por lo que una sola letra no basta para identificar un aminoácido entre las 20 opciones. Si ahora imaginamos una tabla de 4 por 4 entradas podríamos mapear cada combinación con un aminoácido. Por ejemplo, AA=Glicina, AG=Serina, etc… Pero vemos que también nos quedamos cortos porque solo habría sitio para 16 entradas y necesitamos 20.

La naturaleza por tanto, ha optado por el siguiente paso: palabras de 3 letras. Si leemos las letras de (la parte codificante del) ADN de tres en tres, tendremos 4x4x4=64 combinaciones posibles, más que suficientes.

Lo realmente importante y relevante del tema es que éste código, llamado el código genético, podría en principio ser arbitrario… ¿por qué asignar un determinado aminoácido a la palabra AGU y no al AUG? Pero no lo es:

En la inmensa mayoría de los seres vivos, el código genético es idéntico.

La única explicación sensata que parece presentar este hecho, es sencillamente que todos los seres vivos vengamos de un solo precursor donde se desarrolló este código.

Sobre el código en sí, cada una de las palabras de 3 letras se llama codón, y esta tabla representa qué aminoácido representan cada uno según el código genético estándar:

codon_table

Un detalle que resultará muy curioso a los informáticos o telecos, es que el código genético tiene muchassimilitudes con cualquier código de codificación digital inventado por el Hombre:

  • Existe un flag de inicio de proteína, el codón AUG.
  • Existen flags de final, en este caso las palabras UAA, UAG y UGA.
  • El código parece preparado (¿o evolucionado?) para soportar errores en algunas letras individuales sin problemas. Por ejemplo, si un CUU muta y por error se transforma en un CUG, el aminoácido seguirá siendo Leucina y por lo tanto la proteína se generará sin el más mínimo cambio.

Aquí os dejo otro vídeo donde se repasa este proceso:

A los que no lo conocierais, espero que haya ayudado a entender que todos, desde la bacteria más pequeña, hasta nosotros, formamos parte del inmenso árbol genealógico de unas moléculas que ya establecieron su código genético hace miles de millones de años.

Fuentes:
[1] http://www.hsc.unt.edu/score/

[2] http://en.wikipedia.org/wiki/Genetic_code


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